Problema găsirii unei bune definiții pentru inovația sociale derivă parțial din faptul că ambele componente ale termenului necesită o definire atentă. Componenta socială este adesea definită în termeni de valoare (de exemplu, de către Stanford Social Innovation Review sau BEPA), care este mai puțin preocupată de profit și câștiguri pentru antreprenori sau investitori și mai mult cu beneficii pentru comunități sau pentru societate în ansamblu. O altă modalitate frecventă de a o defini este de a se referi la nevoile sociale pe care inovarea socială încearcă să le îndeplinească (de exemplu, Schimbul de inovare socială). Unii cercetători (Gillwald) privesc inovația socială din perspectiva impactului său social, adică „realizările societății care oferă soluții îmbunătățite”. În ceea ce privește inovarea în sine, ea poate fi definită referindu-ne la cadrul Bessant și Tidd (2007) 4P, care distinge patru categorii în care poate avea loc schimbarea:

– Inovare de produs / serviciu nou, adică schimbări în ceea ce oferă o organizație.

– Inovarea proceselor, și anume modificări ale modului în care produsele sau serviciile sunt dezvoltate sau livrate.

– Poziționarea inovației, adică modificări ale modului în care este perceput un anumit produs sau proces.

– inovarea paradigmelor, și anume modificări ale modelelor mentale care modelează organizațiile și sectoarele întregi.

Pentru a fi inovative, întreprinderile sociale trebuie să poată introduce modificări întruna din aceste categorii. Cercetătorii Fergus Lyon și Celine Chew de la Centrul de Cercetare al Sectorului  folosesc studiile de caz ale a trei organizații din Marea Britanie care sunt finanțate în

principal de către întreprinderi sociale pentru a prezenta diferite abordări ale inovării în contextul antreprenoriatului social.

Prima organizație descrisă este o organizație caritabilă, al cărei scop este de a ajuta persoanele cu handicap să trăiască vieți independente. În activitățile sale, sa axat pe experiențele persoanelor cu handicap ca utilizatori ai serviciilor publice. Această abordare bazată pe utilizator ar putea servi drept exemplu de inovare a procesului – implicând beneficiarii-cheie ai serviciilor în dezvoltarea serviciilor în sine. Cel de-al doilea studiu de caz a considerat o organizație non-profit de mediu care a creat programe de educație și formare pentru diferite audiențe. Cursurile au fost adaptate în mod specific grupurilor concrete. Audiențele vizate au fost grupuri care nu au mai utilizat astfel de cursuri (de exemplu, cum ar fi proprietarii de terenuri și agricultori), ceea ce face ca activitatea acestei organizații să fie un bun exemplu de poziționare a inovării. Subiectul ultimului studiu de caz a fost o organizație care oferă educație timpurie.